Marea roja: qué es y por qué es mortal

Completamente a la deriva, en el océano, invisibles a simple vista, existen innumerables algas microscópicas. Poseen muchísimas formas y tamaños. Y, en su gran mayoría, son componentes esenciales para la vida en el mar, ya que alimentan la red alimentaria al aprovechar la energía de la luz del sol (a través de un proceso de […]

Completamente a la deriva, en el océano, invisibles a simple vista, existen innumerables algas microscópicas. Poseen muchísimas formas y tamaños. Y, en su gran mayoría, son componentes esenciales para la vida en el mar, ya que alimentan la red alimentaria al aprovechar la energía de la luz del sol (a través de un proceso de fotosíntesis, como ocurre con las plantas terrestres). Pero cuando se les suministra un exceso de nutrientes pueden ser capaces de multiplicarse sin control, convirtiéndose así en una masa no deseada. Es lo que se conoce como marea roja, la cual puede ser mortal. ¿Qué es y en qué consiste? ¿Por qué es tan peligrosa?.

Marea Roja

¿Por qué se producen las mareas rojas?

Cuando los nutrientes que encontramos en las zonas del interior fluyen río abajo hasta llegar al océano, tienden a proporcionar un completísimo festín, lleno de nutrientes, para las algas marinas. Esto hace que puedan crecer muy rápidamente.

Es algo que ocurre de forma natural cuando los ríos se inundan y traen consigo un suelo rico en nutrientes tanto de los bosques como de los pastizales. Pero también puede ocurrir cuando los fertilizantes, y los excrementos del ganado, viajan a través de estas mismas vías fluviales hasta llegar al mar.

Algunas especies de algas, como ocurre con la ‘Kerenia brevis’, colorean la superficie de nuestros océanos de un color rojo llamativamente intenso, lo que inspira precisamente a la denominación de “marea roja”. Pero, como es de imaginar, no todas las mareas rojas son rosas, y ni siquiera todas las mareas se tornan lo suficientemente densas como para ser capaces de colorear el agua. Por poner un ejemplo, también pueden darse “mareas marrones”, y ser también igual de perjudiciales.

No obstante, debido a su efecto en el resto del ecosistema, a menudo la presencia de una marea roja es muchísimo más visible. Muchas algas producen toxinas que acaban contaminando el agua, y se terminan transportando al aire cuando se encuentran en la superficie. Esto es debido a que muchos de los animales carnívoros ocupan un lugar destacado en la cadena alimentaria, de forma que las toxinas se acumulan a medida que consumen presas contaminadas.

Un buen ejemplo lo encontramos en la citada ‘Kerenia brevis’, tremendamente común a lo largo y ancho de la costa de la Florida del Golfo en México, que tiende a producir una neurotoxina conocida con el nombre de “brevetoxina”, la cual es capaz de interrumpir la activación de las células nerviosas.

¿Por qué la marea roja puede ser mortal?

Los científicos a menudo se refieren a este fenómeno como floraciones de algas dañinas, ya que pueden volverse dañinas tanto para el medio ambiente como para los humanos.

Por ejemplo, entre el año 1987 a 1988 más de 740 delfines nariz de botella murieron después de comer peces contaminados de “menhaden”. Mientras que, en el año 1996 cerca de 150 manatíes murieron en las costas de Florida después de una floración excesiva de algas. Lo mismo ocurrió en la costa de California, donde es común encontrar una alga conocida con el nombre de ‘Pseudo-nitzchia’, la cual produce una neurotoxina que afecta gravemente a leones marinos y pelícanos.

Consecuencias de las mareas rojas

En el caso de los humanos, nosotros también podemos vernos afectados por las toxinas de las algas. Así, una floración de este tipo de algas puede causar enfermedades a quienes se aventuren a bañarse en las aguas afectadas. De ahí que el cierre de playas ante un problema así sea una solución fundamental, a pesar de las pérdidas significativas que puede causar a la industria del turismo.

Pero también podemos consumir estas toxinas a través del marisco. ¿Sabías que los mariscos acumulan naturalmente estas toxinas a medida que filtran las algas presentes en el agua con el fin de alimentarse? Consumir estos mariscos contaminados puede causar una enfermedad grave, que puede incluir síntomas como problemas digestivos, sensación de hormigueo, latidos cardíacos rápidos, problemas de coordinación e incluso la muerte.

Por otro lado, las mareas rojas no solo crean océanos tóxicos temporales. También pueden agotar el agua del oxígeno, ocasionando un fenómeno que se conoce como zona muerta. Así, cuando las algas mueren, se convierten en una fiesta para muchos microbios, como las bacterias. Estos microbios, como ocurre con los animales, precisan de oxígeno para poder vivir, de manera que al alimentarse de las algas muertas, se multiplican y consumen gran parte del oxígeno presente en el océano.

Esto hace que exista poco oxígeno disponible para peces y otras criaturas que respiran debajo del agua, ocasionando la muerte en masa de muchos peces.

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