Lluvia ácida: qué es, por qué se produce y sus consecuencias

El ser humano no es consciente de los daños que produce y la contaminación que emite a la naturaleza. Por esta razón, uno de los peligros que amenazan nuestros ecosistemas (plantas y animales) y nuestras infraestructuras que surge, entre otros, es la lluvia ácida, dado que provoca grandes desperfectos en ambos espacios. En este artículo abordaremos […]
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El ser humano no es consciente de los daños que produce y la contaminación que emite a la naturaleza. Por esta razón, uno de los peligros que amenazan nuestros ecosistemas (plantas y animales) y nuestras infraestructuras que surge, entre otros, es la lluvia ácida, dado que provoca grandes desperfectos en ambos espacios. En este artículo abordaremos el estado de la cuestión de esta materia, poniendo especial atención en qué es la lluvia ácida, por qué se produce y sus consecuencias.

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Qué es la lluvia ácida

La precipitación que contiene niveles altos de ácido sulfúrico y nítrico es lo que denominamos lluvia ácida. Estas concentraciones se producen como consecuencia de la contaminación atmosférica producida por el ser humano. Al quemar un combustible, una serie de productos químicos es liberado al aire. Por ejemplo, un gesto tan simple como coger el coche para ir a trabajar, el humo de las fábricas o las plantas de carbón producido por incendio son los que producen estos fenómenos catastróficos.

Podemos entender entonces que la lluvia ácida no deja de ser un fenómeno atmosférico que ocurre especialmente en países con un alto nivel de industrialización . Consiste en precipitaciones con alta acidez, es decir, la lluvia tiene una alta concentración de ácidos como el dióxido de azufre. Este fenómeno puede causar serios problemas ambientales y también dañar la salud de los seres vivos.

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Aunque los volcanes o la descomposición de la capa vegetal puedan liberar productos químicos similares a los de lluvia ácida, estos son de origen natural y, por tanto, su acción no representa ni la mitad de los causados por el ser humano. En definitiva, el ser humano con la quema de combustibles fósiles es el principal causante de este fenómeno.

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El término lluvia ácida fue utilizado por primera vez por el químico y climatólogo inglés Robert Angus Smith en 1852 . Smith lo usó para describir, a través de un estudio, la situación experimentada en Manchester en el Reino Unido, cuando ocurrieron precipitaciones con alta acidez durante el período de la Revolución Industrial .

Origen de la lluvia ácida

La lluvia «normal» tiene un grado de acidez debido a la presencia de óxidos en el aire. La acidez se puede medir usando una escala numérica conocida como pH. En esta escala, una solución con pH 7 se considera neutral. El pH considerado normal para una lluvia es de alrededor de 5.6. Por lo tanto, cuanto más bajo es el pH, más ácida es la solución. Para ser considerada ácida, la lluvia debe tener un pH por debajo de 5.5.

La lluvia ácida puede tener origen natural o antropogénico . Los principales generadores naturales de lluvia ácida son los volcanes, que como hemos dicho emiten gases, partículas, compuestos de azufre y polvo a la atmósfera; y los procesos biológicos que ocurren en suelos, pantanos y océanos, además de la respiración animal y vegetal.

Los principales contribuyentes antrópicos a la lluvia ácida están relacionados con entornos con una alta concentración de industrias y vehículos. La quema de combustibles fósiles para la generación de energía y los gases liberados por los vehículos favorecen la formación de lluvia ácida.

Cómo se produce la lluvia ácida

Durante la quema de combustibles fósiles, se liberan una serie de gases que se combinan con los presentes en el aire, como el oxígeno, el agua y otras sustancias, formando de esta manera ácido nítrico y sulfúrico. Estos gases liberados son el dióxido de azufre (SO2) y óxidos de nitrógeno (NOx). Al mezclarse con estas sustancias, se dispersan en la atmósfera y así, al precipitarse, lo hacen conjuntamente provocando desastres que a continuación mencionaremos. A esto hay que añadirle que el nivel de PH debe ser menor 5. Para los más curiosos: el nivel de PH del vinagre es 3. A todo esto anteriormente descrito es lo que se conoce como lluvia ácida. A continuación os dejamos una imagen que muestra el proceso por el que se produce la lluvia ácida.

Como se produce la lluvia acida proceso explicativo

Estos contaminantes pueden recorrer distancias kilométricas debido al movimiento del viento, lo que provoca distintas maneras de precipitación, como:

  • Lluvia.
  • Llovizna.
  • Nieve.
  • Neblina.
  • Rocío
  • Niebla.

Composición:

Como hemos mencionado, los principales gases que causan lluvia ácida al reaccionar con partículas de agua suspendidas en el aire son:

  • Dióxido de azufre: de la combustión del carbón, fabricación de fertilizantes y calentamiento de minerales de sulfato.
  • Óxidos de nitrógeno: derivados de la combustión de carbón, la combustión de productos derivados del petróleo y el humo del cigarrillo.

Principales ácidos que componen la lluvia ácida:

  • Ácido sulfúrico
  • Ácido nítrico

Consecuencias de la lluvia ácida

No existe consecuencia positiva alguna provocada por la lluvia ácida, todas las consecuencias de la lluvia ácida son extremadamente perjudiciales para todo el entorno que nos rodea.

En primer lugar, cuando la lluvia ácida precipita, sea en la forma que sea, produce que los acuíferos tengan niveles acídicos más altos. Como consecuencia, provoca que se absorba el aluminio y llegue a nuestras tierras de cultivo, ríos y lagos, y como resultado aumenten los niveles tóxicos en las aguas, lo que perjudica tanto a los seres vivos que viven en estos ecosistemas y como a las materias primas que cultivamos. Aunque estos niveles afecten más a unas especies que a otras, estamos conectados por el ciclo de la vida, por lo que lo que ahora afecta a una especie, a la larga afectará a otra. Por ejemplo, si no hay peces, los pájaros no podrían comer y, por tanto, también se extinguirían, y así con todos los seres vivos de la Tierra.

Consecuencias de la lluvia acida tierras de cultivo

Las selvas y bosques también se ven amenazados por este fenómeno catastrófico, puesto que se apodera de los nutrientes localizados en el suelo al mismo tiempo que suelta partículas de aluminio, provocando que los árboles no puedan absorber correctamente el agua. Asimismo, el ácido perjudica a las partes esenciales de los árboles, como el tronco y las hojas, y hacen que sobrevivan en menor medida a temperaturas bajas. Hay ciertas superficies que soportan más esta acidez; no obstante, aquellos espacios con menos resistencia, el impacto supone un efecto muy perjudicial en el ecosistema.

Consecuencias de la lluvia acida selvas y bosques

También puede ocasionar daños materiales como el deterioro de ciertos monumentos, estatuas, carreteras etc., ya que les da un aspecto como degradado puesto que los materiales se corroen.  Para saber si esto ha sido producido por este fenómeno, el truco es muy sencillo. Al colocar en dos vasos un trozo de tiza y en uno añades agua y en el otro vinagre, comprobarás a la mañana siguiente el que ha sufrido más deterioro.

Consecuencias de la lluvia acida daños materiales en monumentos

Y por último, podemos encontrar consecuencias indirectas a nuestra salud. Al respirar estas sustancias ácidas, pueden provocar que desarrollemos enfermedades respiratorias que, a su vez, causen otras más graves.

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Para afrontar este problema actual, se han propuesto diversas medidas y protocolos que ayudan a reducir considerablemente los niveles de contaminación del aire. Tanto es así que en ciudades como la Comunidad de Madrid, donde los niveles de contaminación atmosférica se han situado en niveles máximos, han propuesto un protocolo de medidas a adoptar en caso de episodios de alta contaminación, con medidas como reducir la velocidad en las autovías del centro de ciudad, prohibir el estacionamiento en la zona centro o, en caso de extrema necesidad, prohibir circular a los vehículos de matrícula par o impar, según el día en el que nos encontremos. Todas estas medidas se pondrán en marcha paulatinamente y se comunican a través de los medios de comunicación y en los diversos carteles luminosos de las carreteras. Aunque Madrid haya tomado esta iniciativa, los países han logrado también un acuerdo común para hacer frente al cambio climático, otro problema que deriva del aumento de los niveles de contaminación atmosférica y que afecta gravemente a la temperatura global.

Consecuencias de la lluvia acida energias renovables

Por tanto, es hora de acabar con estos episodios de alta contaminación y abrir las puertas a las fuentes energéticas del futuro que no contaminan: las energías renovables. La lucha por evitar estas catástrofes es común, por lo que con la ayuda de todos, es posible llegar a reducir estas emisiones y hacer que el planeta sea el espacio adecuado para albergar vida.

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Como resumen a las consecuencias que os hemos enumerado para la lluvia ácida, podemos mencionar de un modo más detallado:

La ocurrencia de lluvia ácida se considera un problema importante, especialmente ambiental , en varias regiones del mundo. Desde el período de la Revolución Industrial, con el aumento de las industrias y los bienes producidos, la contaminación atmosférica también ha aumentado, aumentando la emisión de gases contaminantes, favoreciendo la incidencia de este fenómeno.

Las principales consecuencias de la lluvia ácida son entonces:

  • El suelo puede cambiar cuando la lluvia ácida llega a la superficie y se acidifica.
  • La contaminación del suelo también puede causar la contaminación de cursos de agua, como ríos y lagos, y también reservas subterráneas de agua.
  • La contaminación de los cursos de agua puede causar pérdida de biodiversidad, con un aumento en la concentración de acidez que impide el desarrollo de la vida acuática.
  • La vegetación también se ve afectada cuando el exceso de acidez, al llegar a los vegetales, deteriora su desarrollo, causando un crecimiento lento.
  • La acidez hace que la superficie de las hojas de los árboles se rompa, causando un empobrecimiento nutricional.
  • Las plantas pueden volverse susceptibles a plagas y enfermedades.
  • El crecimiento de las raíces se vuelve lento, perjudicando el transporte de nutrientes.
  • Dependiendo de la concentración de ácidos, la salud de los humanos también puede verse afectada. Esto se debe a que la acumulación de dióxido de azufre en el cuerpo puede causar el desarrollo de enfermedades respiratorias.
  • También causa estragos en las ciudades al erosionar y destruir monumentos y obras civiles.

¿Quién se ve más afectado por la lluvia ácida?

Durante las décadas de 1970 y 1980, el fenómeno llamado lluvia ácida fue uno de los problemas ambientales más conocidos en Europa y América del Norte, que aparece con frecuencia en las noticias.

Desde entonces, la visibilidad de la lluvia ácida en los medios se ha visto ensombrecida por historias sobre cambio climático, calentamiento global, problemas de biodiversidad y otras preocupaciones ambientales.

La lluvia ácida todavía ocurre, pero su impacto en Europa y América del Norte es mucho menor que en los años setenta y ochenta, debido a las fuertes regulaciones sobre la contaminación del aire en estas regiones.

Sin embargo, estos controles de emisiones efectivos no se han extendido a todos los países. A medida que los países en desarrollo, como Brasil, India y China, se industrializaron, sus emisiones de SO2 y NOx aumentaron. Esto dio como resultado niveles más altos de lluvia ácida en estas regiones.

Soluciones para la lluvia ácida

Gran parte del fenómeno de la lluvia ácida está relacionado con la emisión volcánica de materiales contaminantes gaseosos a la atmósfera. Sin embargo, el ser humano también tiene un papel relevante en este contexto y, según las prácticas diarias, puede reducir la emisión de gases contaminantes a la atmósfera. Algunas medidas efectivas implican reducir los niveles de consumo de la población, lo que resultaría en una reducción industrial y una menor emisión de gases. Además, el uso del transporte público u organización de transporte entre las personas que deben desplazarse a lugares cercanos, evitando el uso excesivo del transporte individual, lo que también reduciría la emisión de gases.

Además, las inversiones en fuentes de energía consideradas limpias son relevantes. Las fuentes de energía como el gas natural, la energía eléctrica de origen hidráulico, la energía solar y la energía eólica, son medidas efectivas para reducir el uso de plantas termoeléctricas, por ejemplo, que utilizan la quema de combustibles sólidos, líquidos o gaseosos para la producción de energía. El intercambio consciente de fuentes de energía, así como la perpetuación de las discusiones internacionales sobre problemas ambientales, son medidas que tienen como objetivo resolver o aliviar los problemas causados ​​por la emisión masiva de gases contaminantes, que están directamente relacionados con el fenómeno de la lluvia ácida.

  • De manera breve y como resumen, podemos señalar algunas soluciones que, para ser adoptadas, contribuirán decisivamente a la reducción de este problema:
  • Fomentar el uso del transporte público, como una forma de reducir el número de vehículos que circulan por las carreteras.
  • Use medidores (subterráneos o de superficie) para reemplazar la flota de autobuses diesel, o bien promueva su reemplazo por flotas no contaminantes (usando motores eléctricos, por ejemplo).
  • Fomentar la descentralización industrial.
  • Desulfurar los combustibles con un alto contenido de azufre antes de su distribución y consumo.
  • Desulfurar los gases de combustión en las industrias antes de que se liberen a la atmósfera.
  • Subsidiar el uso de combustibles limpios (gas natural, energía eléctrica de origen hidráulico, energía solar y energía eólica) en fuentes típicas de contaminación urbana como hospitales, lavanderías y restaurantes.
  • Usar combustibles limpios en vehículos, industrias y calderas.
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