La NASA se acerca exitosamente al cometa Hartley 2

Tal como lo planeó la NASA, hoy, 4 de noviembre de 2010, la sonda Deep Impact de la misión EPOXI sobrevoló el cometa Hartley 2 tomando fotografías de su superficie, a 37 millones de kilómetros de la Tierra. Las primeras imágenes del cometa ya están siendo enviadas a la Tierra a través del espacio, en […]

Tal como lo planeó la NASA, hoy, 4 de noviembre de 2010, la sonda Deep Impact de la misión EPOXI sobrevoló el cometa Hartley 2 tomando fotografías de su superficie, a 37 millones de kilómetros de la Tierra.

Las primeras imágenes del cometa ya están siendo enviadas a la Tierra a través del espacio, en un proceso que tarda 20 minutos debido a las distancias.

Si bien no es la primera vez que una misión espacial se acerca tanto a un cometa (sino la quinta), no deja de ser un paso importantísimo para llegar a conocer los misterios que encierran estos cuerpos helados omnipresentes en el Sistema Solar, de lo que tan poco se sabe hasta el momento.

Uno de los objetivos de la misión EPOXI es obtener más información general acerca de los cometas, sus núcleos, y de qué están compuestos. En 2005, la misma sonda que hoy sobrevuela el cometa Hartley 2, fue la primera en ser enviada al núcleo de un cometa. En aquella ocasión, se trataba del cometa Tempel 1.

Luego, la NASA utilizó la fuerza de la Tierra para redirigir a Deep Impact hacia un nuevo objetivo que le permitiera comparar entre dos cometas y obtener mejores resultados.

Sin embargo, el cometa Hartley 2 no fue la primera elección de la NASA para enviar a la veterana sonda. En principio, el cometa señalado fue Boethin, pero sus dimensiones eran peligrosamente pequeñas lo que dificultaba la ruta y el acercamiento hacia él.

Observaciones posteriores indicaron que el cometa Hartley 2 (llamado en realidad “103P/Hartley”) tenía un núcleo más amplio (de 2,2 kilómetros de largo) y que rotaba sobre sí mismo cada 18 horas, lo cual lo hacía más apto para la exploración.

(Ilustración artística del acercamiento de la sonda Deep Impact al cometa Hartley 2 – NASA)

Hartley 2 pertenece a la familia de cometas de Júpiter (cometas con períodos menores a los 20 años). Tiene un período orbital de 6,46 años terrestres. Fue descubierto en 1986 por el astrónomo Malcolm Hartley.

Este año, su retorno a la tierra fue excepcional debido a su especial proximidad. Hartley 2 pasó a 17.7 millones de kilómetros de la Tierra el miércoles 20 de octubre, siendo la distancia más cercana desde su descubrimiento. Recordemos que Marte, en su momento más próximo a la Tierra, se encuentra a unos 60 millones de kilómetros promedio.

Además, la misión EPOXI tiene otro objetivo mientras viaja por el espacio cercano, que es consiste en observar sistemas planetarios extrasolares a través de sus potentes telescopios ópticos y rastrear la existencia de exoplanetas.

Sin duda, se trata de una misión que la NASA fue transformando y reutilizando en cada una de sus características para sacar el máximo provecho posible, lo cual la convierte en un gran éxito científico, pero además, en un exponente de la inteligencia humana.

Fuente e imágenes: NASA: EPOXI

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