Escrito por Tendenzias

Criterios cronológicos para la datación de las formaciones geológicas

Desde tiempos inmemoriales, muchos estudiosos de la materia se han planteado la edad de la Tierra. Desde el Arzobispo James Ussher, allá por el sigo XVII que estimó que la Tierra nació en el 4.004 a. C. Hasta los personajes biblícos que aparecen en el Antiguo Testamento. Hoy en día se pueden estimar las formaciones geológicas gracias a una serie de criterios y se estima que la Tierra tiene una edad de 4.500 millones de años. Veamos como esto es así.

Procedimientos para reconstruir la historia de la Tierra

Para contar la historia de nuestro planeta, la primera cuestión es ordenar los acontecimientos que ya se conocen. Este primer paso se puede realizar de dos formas:

  • Ordenando los sucesos, es decir indicar si un suceso ocurrió antes que otro sin importar una fecha para tales acontecimientos. A este procecimiento se le denomina Cronología o Datación Relativa.
  • Atendiendo e indicando la edad en las rocas. Mediante procesos químicos y estudios que dan paso a teorías previas. Se conoce este procedimiento como Datación Absoluta.

Datación relativa

Se utiliza este método para ordenar acontecimientos geológicos sin importar la edad de los mismos. Las ideas y principios las desarrollaron Hutton y Lyell.

Principio del Actualismo

Se basa en que los procesos terrestres que actúan hoy en día son los mismos que han actuado durante toda la historia del planeta.  Si por ejemplo se observa un lago y su sedimentación, se puede deducir cómo se produjo este acontecimiento en épocas pasadas.

Principio del Uniformismo

Todos los procesos que ocurren en geología son muy lentos y siempre actúan durante un período de tiempo muy largo. Por ejemplo el envejecimiento de un paisaje determinado debido a la erosión es un proceso dilatado.

Principio de la Superposición de los Estratos

Los sedimentos terrestres son depositados formando capas horizontales, de tal forma que el primero en depositarse se debe encontrar en la parte más baja de todas las capas. El más reciente estará arriba de todas las capas.

Algunos elementos reaccionan entre sí posteriormente. El agua se evapora y tiene como resultado la compactación de toda la capa, formando un estrato.

Principio de Superposición de Acontecimientos

Un acontecimiento actúa sobre determinadas rocas. Por tanto dicho acontecimiento debe ser posterior a dichas rocas, por tal motivo también debe ser anterior a las rocas que no afecta. Los estratos que han sido depositados con anterioridad, se pliegan. Posteriormente se deposita un nuevo estrato en forma horizontal.

Principio de Superposición Faunísitca

Como conclusión lógica del Principio de Superposición de los Estratos, los fósiles que se encuentran en las capas sedimentarias más bajas o inferiores deben ser más antiguos que los que se encuentran en las capas superiores. Cuanto más baja se la capa, los fósiles serán más antiguos.

Datación Absoluta

Aquí entramos de lleno en el método que se utiliza para ordenar los acontecimientos geológicos, las rocas y los fósiles; pero ya conociendo la edad de cada uno de estos elementos.

Para poder llegar a conocer la edad de una roca es utilizado el método denominado radiométrico, este método está basado en los principios de la desintegración atómica.

Las rocas contienen isótopos radioactivos, es decir átomos inestables. Estos átomos tienden a desintegrarse y a transformarse en otros. Durante ese proceso emiten partículas radioactivas.

La cuestión es que dicha desintegración se produce a un ritmo constante y como tal, puede ser medido. Los elementos químicos utilizados para la datación de las rocas son los siguientes:

  • El tiempo que tarda en transformarse el isótopo radiactivo de Rubidio (Rb), por semidesintegración, en Estroncio (Sr) es de 4.700 m.a. Se utiliza para medir la edad de rocas muy antiguas.
  •  El tiempo que tarda en transformarse el isótopo radiactivo de Uranio (U), por semidesintegración, en Plomo (Pb) es de 4.510 m.a. Se utiliza para medir la edad de rocas metamóficas o ígneas muy antiguas.
  • El tiempo que tarda en transformarse el isótopo radiactivo de Potasio (K), por semidesintegración, en Argón (Ar) es de 1.300 m.a. Se utiliza en rocas magmáticas.
  • El tiempo que tarda en transformarse el isótopo radiactivo de Carbono (C), por semidesintegración, en Nitrógeno (N) es de 5.730 años. Se utiliza en arqueología.

De tal forma que si se toma como medida la cantidad relativa de cada isótopo se puede conocer la edad de la roca. Lo demás es sólo ordenar las cronologías para atender a la edad de los fenómenos geológicos.

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Información aportada por los fósiles

De la observación de un fósil también se puede obtener gran cantidad de información. Pudiendo incluso conocer el ambiente en el que vivía, el clima que tenía cuando desarrollaba su vida hasta incluso se puede llegar a conocer su forma de vida.

Este proceso para obtener información de los fósiles se realiza comparando la estructura y formas de vida de los seres vivos que hay en la actualidad y los ecosistemas en los que viven, con las estructuras fosilizadas de las que se tiene conocimiento. A este método se le llama anatomía comparada y fue desarrollado por Cuvier en el siglo XIX.

En concreto, los fósiles pueden aportar la siguiente información:

  • Información paleoclimática: aportan información sobre las variaciones del clima que se han producido en el planeta. Por ejemplo la desaparición de muchas especies que estaban adaptadas a un clima suave indica claramente que la Tierra sufrió un cambio climático violento.
  • Información sobre variación en el nivel del mar: mediante los fósiles marinos que se encuentran en el interior de una zona terrestre.
  • Información paleográfica: Los fósiles también pueden ofrecernos información sobre la situación geográfica que ocupaban los continentes en épocas anteriores. Por ejemplo el caso de Meosaurus. El Mesosaurus se ha encontrado en África y también en América del sur. Es lógico pensar que este animal no se pudo colonizar en dos zonas tan alejadas, por lo tanto la conclusión es que estos dos continentes estaban formando uno solo en el pasado.

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