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5 preguntas sobre el volcán de Islandia

Es imposible no escuchar por estos días noticias sobre la gran nube de ceniza que imposibilita los vuelos europeos a causa de la erupción del volcán Eyjafjallajökull en Islandia.

Nube de ceniza elevándose a 200 metros de Eyjafjallajökull (Reuters)

Lo que cabe aclarar es que la erupción en sí no es algo inusual, devastador o que pueda poner en peligro la seguridad de los europeos en lo inmediato, sino que sus cenizas provocaron un caos logístico en el transporte aéreo en el norte del continente.

1. ¿Cuándo y cómo empezó la erupción del Eyjafjallajökull?

El volcán de Islandia ahora se encuentra en una segunda fase de erupción que en realidad comenzó el mes pasado. La erupción comenzó cuando la roca líquida subterránea (magma) encontró un punto débil dentro de la corteza terrestre y explotó a través de esta. Debido a su ubicación entre glaciares, esta primera erupción no liberó cenizas.

Pero después vino una segunda y más poderosa erupción, a través de una ruptura cercana esta vez al glaciar. El fuego entonces se encontró con el hielo, y ganó el fuego. Se derritieron enormes cantidades de hielo, y como resultado el volcán comenzó a expulsar la ceniza hacia la atmósfera.

Aurora Boreal y Eyjafjallajökull (Albert Jakobsson, Discovery News)

2. ¿Cómo se formó la nube de ceniza?

Mientras el magma se elevaba desde la profundidad de la tierra, experimentó una caída de la presión. El gas disuelto en el magma comenzó a emerger y a formar burbujas (como sucede al abrirse el corcho de una botella de champagne). Cuando estos fragmentos de magma chocaron con el frío aire y agua de Islandia, se congelaron en partículas de polvo, elevándose hacia la atmósfera por el poder y el calor de la erupción, y formando la nube de ceniza.

3. Si estas partículas de la ceniza volcánica son más pesadas que el aire ¿por qué suben en vez de caer al suelo?

Como sucede con el humo de cualquier chimenea (que también contiene restos de ceniza), las partículas expulsadas por el volcán flotan debido a la diferencia que existe entre el peso y la densidad. Estas partículas están lo suficientemente separadas entre sí como para que su densidad sea menor que la del aire que respiramos. Eventualmente, las partículas caerán lentamente sobre la superficie terrestre, pero pueden permanecer en la atmósfera durante meses o años, y al descender lo harán de forma muy dispersa como para que alguien lo note. En ese sentido, la ceniza volcánica es mucho más “benevolente” para la vida que el humo, el cual nunca gana la altura suficiente como para dejar de afectarnos.

4. ¿Por qué los aviones no pueden volar tras la erupción del Eyjafjallajökull?

La nube de cenizas alcanzó la altura en la que normalmente vuelan los aviones comerciales. Todas las cenizas volcánicas pueden dañar los sensores de los aviones y cubrirlos, sumándoles un peso capaz de alterar su delicado balance. La nube desprendida del volcán de Islandia es particularmente peligrosa porque además contiene partículas cristalinas, que pueden derretirse en los calurosos motores de los aviones y dañar su maquinaria.

La ceniza se extiende entre los 6.000 y 10.000 metros de altura (BBC)

5. La pregunta del millón: ¿cómo se pronuncia “Eyjafjallajökull”?

En algo parecido al inglés, es: AY-uh-fyat-luh-YOE-kuutl (-uh). -ay como en “day”, -fy como en“few”, -oe como en el francés “coeur”, -uu como en“boot”, the -tl como en “atlas”. El (-uh) es “a” como en “ago”.

Fuentes:

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