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10 innovaciones impresionantes para solucionar los derrames de petróleo

Los derrames de petróleo marítimos suponen un problema ambiental que deja casi 3 millones de toneladas de crudo anuales en océanos y costas, devastando el ecosistema de innumerables especies animales. Después de algunos desastres como el del buque ‘Prestige’ en 2002 y más recientemente, como el del ‘Oleg Naydenov’ en la Costa de Canarias, son muchos los investigadores que dedican grandes esfuerzos en combatir este problema. Por eso, veamos las 10 innovaciones más impresionantes para solucionar los derrames de petróleo.

Innovaciones solucion derrames petroleo
Hasta el día de hoy, uno de los métodos más empleados a la hora de limpiar las aguas de chapapote es mediante la introducción del agua en tanques filtradores. Gracias a un sistema dependiente de productos químicos, estos tanques separan las aguas de los agentes residuales derivados del petróleo, aunque su utilización es costosa, lenta y no genera grandes ventajas. Da que pensar; en pleno siglo 21 aun no tenemos la tecnología para limpiar ese 0,1 o 0,2% del petróleo producido anualmente que cae al mar. ¿Llegará una de las siguientes técnicas a ser la llave que salve al océano del alquitrán que le amenaza?

Micro-submarinos

Estos micro-submarinos o “nanomáquinas” inyectan agentes químicos en la zona afectada para paliar los efectos del petróleo. Este mecanismo puede ayudar a capturar, transportar y remover bancos de crudo, moviéndose gracias a las burbujas de oxígeno generadas en el interior de una lámina de platino. Los micro-submarinos están recubiertos de una película insoluble de moléculas hidrofóbicas que interactúan con los bancos de fuel, consiguiendo filtrar y llevar lejos el petróleo.

Filtros absorbentes de petróleo

Un equipo de investigación del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT), ha inventado un sistema económico que permite filtrar grandes cantidades de agua marítima para separar el petróleo. Bajo la dirección de Kripa Varanasi, la investigación ha demostrado una eficiencia del 99,9 % y ha pasado todas las pruebas de presión. El filtro hace el mismo trabajo que los coladores de café, pero en vez de teñir el agua en una bebida estimulante, limpia el agua marítima de crudo. Esto lo consigue gracias a una membrana diseñada con estructuras jerárquicas a nivel nanoscópico, de modo que sus nanoporos limitan el paso del petróleo.

Mejores sistemas para separar agua de petroleo

Método Kallak

Se trata de un método diseñado por la compañía noruega Kallak Torvstrofabrikk, que actualmente está siendo demandado por muchos países del globo. El sistema Kallak está compuesto mayoritariamente por turba (un material orgánico muy similar al abono). Este consigue absorber los hidrocarburos sin dar paso al agua, dejando el petróleo sin salida en la superficie del agua. Fue testado en el mar de Noruega en el año 2009 y obtuvo un resultado inmejorable.

Sales Epsom

El único problema de las sales Epsom es que quitan un problema para dejar otro más pequeño y menos vistoso. Se aprovechan de la emulsión del petróleo en el mar, reduciendo la solubilidad del mismo y agrupándolo para ser retirado por colación. No obstante, estas dejan sus sales residuales en el mar, mucho menos contaminantes que el petróleo.

Esponjas hiper-absorbentes

Esponjas hiper absorbentes
Sí, el mar también se puede limpiar con esponjas, pero no unas cualquiera compradas en el súper, sino con unas esponjas diseñadas con nanotubos de carbono que las hacen hiper-absorbentes. Es más, pueden absorber hasta 100 veces su propio peso en petróleo gracias a un material hidrofóbico que convierten el 99% de su volumen en aire. Además, se pueden recoger fácilmente del mar con imanes, puesto que se les puede adaptar partículas dy hierro.

Espuma adherente

El espumado de petróleo es una idea realmente buena; se trata de un material espumoso que flota en el agua y se mueve atrayendo el petróleo, pero no al agua del mar. Recoge lentamente todo el petróleo de la superficie, adhiriendo el crudo a su volumen y llevándolo a donde se requiera, gracias a una maquinaria industrial especializada.

Espinas de cactus

Espinas de cactus
La técnica de las espinas de cactus ha sido revelada recientemente por un equipo de científicos chinos. Se inspira en la capacidad de los cactus para atraer la humedad y transformarla en agua. Si bien sus pruebas aun no son del todo concluyentes, este método podría emplearse en unos pocos años para limpiar las zonas devastadas por los vertidos de petróleo. Así, los investigadores afirman que las agujas artificiales cónicas que recubren el sistema, captan diminutas gotas de aceite en el agua.

Mallas de hojas de loto

Es otro tipo de malla manométrica que separa el petróleo del agua marítima. Fue diseñada por un equipo de la universidad estatal de Ohio en Columbus, basándose en la hoja del loto. Esta hoja es capaz de repeler el agua dejando pasar al petróleo, por lo que la estructura solo tiene que conseguir el efecto inverso; repeler el crudo dejando pasar al agua. Su éxito ha sido testado por expertos y en cantidades grandes, se podrían limpiar rápidamente grandes zonas afectadas que amenacen la vida del ecosistema.

Robots Bio-Cleaner

Robots Bio Cleaner
La compañía Hsu Sean ha desarrollado un sistema autónomo llamado Bio-Cleaner que combate el petróleo en el mar mediante el uso de agentes hidrocarburantes. Se trata de un sistema ultra-avanzado de robots que ahuyentan a los animales marinos empleando sonidos acústicos mientras rastrean el flujo de petróleo. Una vez localizado, consiguen degradar el crudo lanzando bacterias anticontaminantes.

La máquina de Kevin Costner

El actor estadounidense Kevin Costner es todo un defensor del medio ambiente, por eso hace unos años invirtió dinero en una máquina procesadora capaz de separar el petróleo del agua. La petrolera BP (causante de un derrame masivo en el Golfo de México) solicitó su ayuda de 32 máquinas en 2010, después de comprobar que “su invento” tenía un 99% de efectividad y que conseguía tratar 800 litros de agua por minuto. Costner asegura que a pleno rendimiento, 32 unidades serían capaces de limpiar 24 millones de litros de agua al día.

Separación basada en el congelamiento

Se puede separar el petróleo del agua marítima congelando parcialmente su masa. El petróleo se rompe y se quiebra cuando se retira una cuarta parte del agua sin congelar, ya que la estructura del agua congelada no permite que las moléculas de alquitrán se adhieran al interior.

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