Escrito por Tendenzias

Los ancestros de los elefantes vivían casi siempre en el agua

La típica imagen del elefante lo muestra en manada, en alguna región árida de África, entre algunos arbolitos secos, tal vez. Sólo de vez en cuando cerca de una charca. Pero un nuevo estudio los acerca más al agua, ya que dice que los antepasados de los elefantes solían vivir parcialmente en el agua.

Los Moeritherium, antiguos ancestros de los elefantes que vivieron hace unos 40 millones de años, pasaban casi todo su tiempo en las aguas de ríos o pantanos, según un estudio realizado por científicos de la Universidad de Oxford.

Los paleontólogos sabían que los elefantes modernos están emparentados con criaturas acuáticas modernas como los manatíes, pero no habían identificado antes un antiguo pariente del elefante que viviese en el agua. Ahora han podido encontrar el vínculo evolutivo.

“Creo que es la primera evidencia de que hay un linaje semi acuático que lleva a los elefantes”, le dijo a LiveScience Alexander Liu, miembro del equipo investigador. “Es algo que la gente se esperaba pero no se podía mostrar realmente”.

Los Moeritherium tenían cuerpos largos, ojos pequeños ubicados en la parte alta de sus narices, y tenían lo que podría ser los comienzos de la trompa característica de los elefantes.

Liu, junto con Erik Seiffert, de la Universidad de Stony Brook, y Elwyn Simons, de la Universidad Duke, analizaron el esmalte dental de Moeritherium que vivieron en el eoceno, hace más de 37 millones de años. Al medir las marcas químicas en el esmalte, los investigadores pudieron darse cuenta de lo que comían estos animales y si la comida provenía primariamente de tierra o del agua.

“Descubrimos que su dieta era muy similar a la de animales totalmente acuáticos”, dijo Liu. “Pero sabemos que no podían ser totalmente acuáticos, ya que los huesos que tenemos muestran que deben haber caminado en tierra, colocando peso sobre sus pies”. Y tenían bastante peso, unos 225 a 350 kilogramos.

Los fósiles de Moeritherium fueron descubiertos en Egipto, que para aquellos tiempos debió ser una zona de bosque tropical. Los investigadores creen que debe haber tenido una vida similar a la de los actuales hipopótamos, que pasan gran parte de sus vidas en ríos y pantanos.

Fuentes: LiveScience y National Geographic

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